Lá bài Ách Cơ

Trời nóng đột ngột.  Mới đầu tháng Năm mà đã lên đến 90 độ F.  Buổi sáng đi bộ hơi trễ nóng không chịu nổi nên mới bốn vòng tôi đã bỏ cuộc.  Sau đó tôi nằm ẹp suốt ngày, vì cơn cảm.  Hôm nay cơn cảm, sổ mũi chuyển thành cơn ho rũ rượi.

Tối qua xem được một phim xưa rất hay.  Thưở phim vẫn còn trắng đen và không lời.  Nếu ngoài sức diễn tả bằng tay chân bộ điệu người ta cho một vài câu đối thoại trên màn ảnh.  Phim tôi xem là The Ace of Hearts, ra mắt công chúng năm 1921, đạo diễn là Wallace Worsley, diễn viên là Lon Chaney.

Câu chuyện xảy ra trong đêm gió bão, chín người đàn ông bí mật gặp nhau ở một căn nhà.  Họ gõ cửa bằng codes đúng mật hiệu người ta mới mở cửa cho người bên ngoài vào. Người vắng mặt là một phụ nữ tên Lili; cô cho phép người ta tiến hành buổi họp với sự vắng mặt của cô.  Đây là buổi họp của một tổ chức bí mật họ gặp nhau để bàn việc giết một người đàn ông giàu có nhưng có lẽ hợm hĩnh đáng ghét, và cái tội lớn nhất của ông ta là ông ta sống lâu quá. Sau khi chín người đều đồng ý sẽ giết người đàn ông sống lâu quá độ này, ông chủ tọa đề nghị mọt người nên báo kết quả cho Lili biết.  Fallone và Forrest đều muốn được đi vì cả hai đều đã thầm yêu Lili.  Fallone đòi vào gặp Lili trước nhưng Forrest phản đối vì anh cho rằng cả hai đều không ai có quyền hơn ai trong việc gặp người họ hằng mơ tưởng.  Hai người bắt thăm và Falone được lên gặp Lili trước. Tuy nhiên ngay sau đó anh xuống đường với vẻ mặt thiểu não vì Lili từ chối mối tình của anh bảo rằng nàng chỉ nghĩ đến nhiệm vụ và lý tưởng chung. Forrest lên gặp Lili sau và anh cũng tỏ tình.  Anh bảo rằng một trong mười người sẽ được chọn thi hành nhiệm vụ nguy hiểm này và có thể người đó là anh hay nàng và họ có thể cũng sẽ bị chết trong lúc thi hành nhiệm vụ.  Chẳng lẽ trước giờ phút như thế này Lili không nghĩ đến tình yêu sao.  Lili vẫn một mực bảo rằng nàng chỉ nghĩ đến lý tưởng.

Ở buổi họp người ta chọn người bằng cách rút thăm. Người nào rút được lá bài Ách Cơ sẽ là người thi hành nhiệm vụ. Forrest là hầu bàn của một nhà hàng mà người đàn ông sắp bị giết, đến mỗi ngày, ngồi cùng một chỗ; anh cũng là người rút được lá bài Ách Cơ.  Fọrrest được giao cho quả bom cực mạnh dấu trong một cái hộp chứa xì gà.  Lili đồng ý kết hôn với Forrest nếu tình yêu của nàng làm anh tăng thêm phần can đảm.  Đêm đó hai người kết hôn và Fallone đứng suốt đêm trong cơn bão bên ngoài căn nhà của Forrest. Tình yêu làm thay đổi ý nghĩ của Lili.  Nàng rủ Forrest trốn đi vì sợ chàng sẽ chết trong khi đặt bom, tuy nhiên, Forrest không muốn bị mất danh dự.  Khi Forrest đến nhà hàng thì trong cơn hốt hoảng nàng đến gặp Fallone.  Fallone hứa là nếu Forrest không thi hành nhiệm vụ chàng sẽ cứu Forrest để không bị tổ chức trừng phạt bằng cách thanh toán.  Tuy nhiên Lili phải đồng ý lấy chàng nếu Forrest mất mạng trong cuộc đặt bom.  Lili muốn tìm cách chạy đi để báo tin cho Forrest biết là nếu chàng không thi hành nhiệm vụ thì Fallone sẽ cứu nhưng Fallone giữ nàng lại.  Quá giờ ấn định, Forrest trở về chỗ họp thú nhận là không thể thi hành nhiệm vụ vì ngồi cạnh bàn của ông già có một đôi tình nhân rất trẻ trốn nhà đi để kết hôn với nhau.  Cả hai yêu nhau đến độ khi ngồi đối diện chân của họ quấn quít với nhau, chồm qua bàn để hôn nhau.  Anh nói tình yêu mang đến những điều xây dựng tốt đẹp cho xã hội.  Phá hủy mạng người không làm cho xã hội tốt đẹp hơn.  Forrest và Lili đưa nhau trốn đi với sự hăm dọa của tổ chức vì anh đã không thi hành nhiệm vụ một trong những người còn lại sẽ phải giết anh.  Anh bảo có giết thì giết bây giờ anh không sợ tuy thế anh không bị giết lúc ấy.

Sau khi Lily và Forrest đi rồi, Fallone cố thuyết phục tổ chức là giết người không làm cho xã hội tốt đẹp hơn.  Nhìn thấy mối tình của Lili và Forrest đã biến cả hai thành những người biết thương yêu người khác, tình yêu của Fallone dành cho Lili cũng thay đổi con người anh.  Nhận ra đây là một tổ chức nguy hiểm và cách tốt nhất để giữ cho xã hội được tốt đẹp anh nhấn nút quả bom để giết cả tổ chức trong đó có cả anh.  Fallone cũng là người bắt được lá bài Ách Cơ làm người đi giết ông già sống lâu quá độ kia.

Phim kết thúc ở chỗ Lili và Forrest xuống ga xe lửa ở một miền hoang vắng và đọc được tin báo một vụ bom nổ giết chết 8 người. Ở chỗ bị bom nổ người ta còn nhìn thấy một cánh tay có cầm một lá bài Ách Cơ.