Xavier, người làm việc chung

Hai cô tiểu thư của tôi thức giấc và đang ăn sáng.  Hai cô đòi đi Thư viện mà tôi chờ hai cô từ sáng đến giờ.  Trong khi chờ đợi tôi chẳng biết phải làm gì nên ngồi viết nhảm nhí.

Xavier người làm việc chung với tôi đã vào làm trở lại sau khi nghỉ ba ngày tang.  Người chết là em gái của ông, năm mươi mốt tuổi, chết vì stroke, để lại hai con 15 và 11.

Xavier là người Ecuador làm việc chung với tôi đã hơn hai mươi năm.  Chúng tôi không thân nhau nhưng không có gì hiềm thù mất lòng nhau.  Xavier da đen, không đen lắm.  Tóc rậm như rừng.  Tuy làm việc lâu năm với nhau tôi không biết ông có vợ không và có mấy con.  thỉnh thoảng chúng tôi nói chuyện việc làm, nói đùa bâng quơ nhưng không bao giờ nói chuyện gia đình.  chúng tôi nói đùa là Xavier có bảy bà vợ và vài chục đứa con, trong đó có vài đứa con nuôi ông gửi tiền về xứ để nuôi.

Xavier ít nói, có lẽ vì nói tiếng Anh không giỏi.  Ông làm kỹ sư giỏi về design còn tôi không giỏi về kỹ thuật nhưng mồm năm miệng mười, viết kỹ thuật khá nên làm công việc quản lý project.  Tôi vào làm sau Xavier, cùng một cấp bậc với ông.  Tuy nhiên tôi mềm mỏng, phục tùng, chìu chuộng cấp trên, trong khi Xavier cứng cỏi, ngang ngạnh, bướng bỉnh.  Ông xếp cũ của tôi đã về hưu là một người rất yếu về mặt kỹ thuật, nên như người ta thường nói người ta thường che dấu những mặc cảm thua thiệt bằng những cao ngạo quá đáng, ông xếp cũ này hay ngược đãi Xavier.  Và Xavier vì chống đối nên mất lòng ông xếp.  Tôi tránh va chạm nên tôi vượt qua mặt Xavier mấy cấp trong vòng vài năm.  Nếu Xavier là người xấu tính có lẽ ông ghét tôi ghê lắm.  Những năm sóng gió ông không để lộ vẻ ghét bỏ tôi nhưng lạnh lùng.  Sau khi ông xếp cũ về hưu rồi không khí trong chỗ làm bớt lạnh lùng bớt tranh giành hẵn đi.  Xavier mới được lên chức Senior Engineer năm ngoái hay năm kia, có lẽ thế ông bớt lạnh lùng.

Hôm trước khi nghĩ Giáng sinh cho đến New Year, ông chào từ biệt.  Và ông hôn tôi, hôn gió thôi, ở hai bên má, theo tục lệ người Tây phương.  Tôi là một trong hai người phụ nữ làm việc trong nhóm và tôi ít khi cho phép ai hôn tôi.  Tôi thường xuyên chìa tay ra bắt tuy nhiên với Xavier là một ngoại lệ.  Có lẽ làm việc với nhau lâu làm tôi dễ dãi hơn.

Thêm một ông già dễ thương

Buổi chiều đi làm về tôi phải đi bộ một quảng đường, ngắn thôi.  Ra khỏi building tôi làm việc, băng qua một con đường, vào trong một tòa nhà có đường đưa vào trạm xe lửa.  Có nghĩa là mình đi từ một chỗ này qua một chỗ khác chừng vài trăm yard mà không phải ra ngoài trời nên tránh mưa tránh tuyết.  Lên một cầu thang một bên là đi bộ lên hay xuống, còn một bên là thang tự động cuốn lên.  Người nào vội vàng thì vừa bước lên còn thang thì cứ tiếp tục cuốn.  Lên khỏi cầu thang là một cánh cửa mở ra chỗ bến xe lửa đậu.  Những cái bến này được gọi là platform, cao hơn đường rầy xe lửa chừng hai thước.  Nó như một cái sàn dài đúc bằng bê tông.  Khách chờ nơi đây khi xe lửa cập bến là bước vào xe lửa.  Cửa xe lửa mở ngang tầm với sàn chờ này.  Dọc theo sàn xe lửa người ta để nhiều băng ghế cho khách ngồi.  Mỗi băng ghế có thể ngồi bốn hay năm người.  Xe lửa của tôi đi luôn luôn chờ sẵn tại bến trong khi các tuyến đường khác khách phải chờ khá lâu xe lửa mới cập bến.  Chuyến tôi về mỗi chiều là một chuyến tốc hành.  Xe lửa chỉ đỗ ở những bến cố định.  Chuyến sau chuyến tôi đi chừng mười lăm phút là một chuyến bình thường, ngừng ở tất cả mọi trạm.  Có nhiều người đến sớm nhưng không đi được chuyến tốc hành họ chờ để đi chuyến sau và ngồi trên những hàng ghế dài trên sàn của bến xe.

Trên một trong những băng ghế ấy có một người đàn ông, chừng hơn sáu mươi.  Ông rất cao và gầy.  Tôi biết ông cao vì ông ngồi mà thấy chân ông dài lắm.  Da của ông trắng xanh, nên trông ông không có vẻ khỏe.  Ông thường đội một cái mũ len xám trông ông càng có vẻ yếu đuối hơn.

Tôi hay suy nghĩ và hay cười một mình.  Ai nói cái gì đó tôi tức cười là tôi cứ nghĩ và cười tủm tỉm.  Có một người nói cho tôi nghe ông thỉnh thoảng ra quán uống rượu.  Tôi hỏi sao không uống ở nhà bộ ở nhà không có rượu sao.  Người ấy nói ra quán có người ta hầu.  Người ta hỏi thưa ông ông uống gì.  Rồi nói chêm thêm một câu hay người ta nói, cái thằng kia mày uống gì thì bảo.  Tôi nghe bắt tức cười nên cười tủm tỉm lúc đi về.

Cái ông già (thật ra tôi không nên nói là ông già vì ông ấy còn trẻ nhưng gọi ông trẻ thì hơi kỳ, vả lại gọi là ông già để mình có tự minh bạch là không có tình ý gì với ông, hê hê, rào trước đón sau quá) da trắng xanh ấy thường hay nhìn tôi.  Tôi thỉnh thoảng bắt gặp ông nhìn tôi, vẻ thân thiện, mặt hình như muốn cười.  Và tự khi tôi thấy ông nhìn tôi, chiều nào đi ngang chỗ ông ngồi tôi cố gắng đi thẳng lưng hơn, vuốt tóc cho thẳng, kéo áo quần cho thẳng để mình không có vẻ bèo nhèo, già cọm.  Để làm gì?  Bản chất đàn bà ấy mà. Thấy đàn ông nhìn thì chỉ sợ mình xấu xí.  Mỗi lần thấy ông nhìn tôi, tôi vẫn hằng ước ao mình trẻ hơn hai mươi tuổi để làm vui mắt của ông hơn.

Rồi giữa lúc tôi đang nghĩ về câu nói mà tôi thấy tức cười và cười tủm tỉm, ông già nhìn tôi và tưởng tôi cười với ông.  Tôi ngượng ngùng quay mặt đi, và đỏ mặt.  Vâng, tôi vẫn còn đỏ mặt lãng nhách như thế.

Chiều nay đi vể, tôi nghe như mình kiệt lực.  Bước chân tôi nặng như không nhấc nổi.  Tôi đứng dưới chân cái thang cuốn mà dùng dằng chưa muốn bước lên.  Tôi chỉ muốn tìm một góc nào chúi xuống nằm và biến mất cho rồi.  Bỗng dưng tôi có cảm giác có người nhìn tôi.  Tôi quay người và bắt gặp ông già da trắng xanh.  Ông nói Hi! Và ông mỉm cười.  Tôi trả lời Hi! Nhưng dường như tôi ngại phải nói chuyện nên bước nhanh lên thang cuốn và đi một mạch lên xe lửa.  Tôi không kiêu căng, nhưng tôi ngại phải nói chuyện khi tôi bỗng dưng kiệt lực.

Những người già thường dễ thương.  Tôi cũng dễ thương bởi vì tôi cũng già.

Những ông già dễ thương và … không dễ thương

Buổi trưa đi bộ có hai ông già thường nói chuyện thủ thỉ bên tai tôi.   Nói cho đúng hai ông nói còn tôi chỉ có nghe thôi.  Hai ông đều hiền, đều triết lý lắm.  Đôi khi tôi mệt mỏi vì buồn ngủ, ông hay dụ tôi ôm trăng đánh giấc bên đồi dạ lan.  Còn mỗi lần đi qua công viên có cây cao rợp bóng ông cứ xúi dại mai ta chết dưới cội đào.  Đôi khi tôi cũng muốn kiếm một cây đào chết thử coi có lãng mạn như thế không.  Ôi, ông thất tình cứ đòi leo lên cây bưởi khóc người rưng rưng.  Sao không leo lên cây xoài cây me cây cóc mà lại leo lên cây bưởi.  Còn ông kia thì cũng đáng yêu không kém.  Giọng hát của ông rất hom hem run rẩy.  Tôi nghe ông than thở mà đứt ruột.  Bỏ tôi hoang vu và nhỏ bé.  Giọng ông khản, yếu ớt.  Ông khá giàu có, người yêu nổi tiếng, ca sĩ, hát hay, trẻ đẹp, bạn bè vô số, vậy mà cũng có lúc ông thấy đời hoang vu và ông nhỏ bé vì mất người yêu.  Thương hai ông già này quá. 

Trong chỗ tôi làm việc có một người đàn ông Á châu hình như mới vào làm.  Ông không làm trong department của tôi.  Tôi cũng không biết ông làm ở đâu.  Thỉnh thoảng tôi đi lên xuống cầu thang gặp ông, cả hai chúng tôi đều làm lơ, không chào nhau.  Và điều này vẫn làm tôi áy náy.  Ông chừng 55 đến 60, cao độ thước rưỡi , rất nhỏ người.

Thường khi tôi gặp một người mới vào, nhất là một phụ nữ Á châu, tôi hay chào, tự giới thiệu; đôi khi chúng tôi hẹn nhau ăn trưa.  Dù tôi hay mang thức ăn theo, nhưng nếu có hẹn nhau trước thì tôi không mang.  Tôi muốn chào ông nhưng thấy ông ngó chỗ khác không nhìn về hướng tôi nên tôi không biết có nên chào hay không.  Tính tôi lại ít nói, nhất là với người lạ.  Có khi đi bộ tôi đi rất xa, có gặp ông lúc nửa chặn đường, ông đi bên kia đường ngó thấy tôi nhưng giả vờ không thấy và tôi thấy thế nên cũng giả vờ không thấy luôn.  Tự hỏi sao cũng người Á châu với nhau mà sao không chảo hỏi nhau, thấy không yên lòng, nhưng thôi.  Thấy ông này không dễ thương.  Nhưng đời mà, nếu ai cũng dễ thương thì đâu có chuyện gì để nói.

Những người tôi gặp

Buổi sáng lái xe đi họp với Construction Team.  Joe, đại diện của nhà thầu, cứ lải nhải đòi tiền nếu tôi làm cái này phải trả thêm tiền nếu tôi làm cái kia phải trả thêm tiền.  Tôi phát cáu nên nói nửa đùa nửa thật.  Tôi sẽ rất vui mừng khi nào cậu thôi việc.  Joe còn trẻ nhưng đã khá béo.  Hắn cao lớn khổng lồ.  Tuyên bố cuối tháng này sẽ nghỉ việc ở nhà để trông hai đứa con một đứa 3 tuổi còn đứa kia 11 tháng.  Lý do là vợ hắn làm lương cao hơn.  Không chịu gửi con cho nhà giữ trẻ.  Cũng không chịu mướn người về nhà trông con chỉ muốn tự tay nuôi con.  Tôi nói xin bái phục hắn.  Làm việc với tụi nhà thầu xây cất tôi đã ngán ngẩm lắm rồi.  Nhớ có người nói không phải lúc nào mình cũng có thể bỏ tất cả để theo đuổi một bóng hình hay một mơ ước nào đó.  Tôi còn nặng nợ trần ai nhiều lắm nên không thể nào theo đuổi văn chương.  Đôi khi nghĩ đến những đề tài mình muốn viết mà thấy nhức nhối cả người vì … khổ.  Tôi còn nhiều trách nhiệm lắm.

Họp dây dưa quá lâu khi tôi trở về đến văn phòng thì đã khá trễ.  Ăn vội vàng rồi đi bộ.  Trời nhiều mây xám, ẩm, không nóng lắm nhưng ngột ngạt.  Trước thư viện Newark ở đường Broad lại có họp chợ lộ thiên.  Năm ngoái tôi có mua cho một bà cụ da đen một phần ăn trưa vì bà đói mà không tiền.  Thế mà đã một năm trôi qua.

Đi bộ hằng ngày tôi cũng có những “người quen.”  Một ông trung niên thường đi ngược chiều với tôi.  Tôi gặp ông khi bắt đầu đi ở gần công ty của tôi và khi tôi về thì tôi gặp ông đi ngược chiều ở gần thư viện  Hình như hai chúng tôi làm việc ở hai cực của đoạn đường đi bộ.  Tôi tránh không bao giờ nhìn mặt ông ấy nên cũng không biết là ông ấy có nhìn mình hay không.  Chỉ nhìn thoáng xa xa là nhận ra dáng người.  Tuy nhiên nếu bắt tôi ngồi đối diện có lẽ là tôi không nhận ra mặt ông ta.  Trước cửa thư viện là một ông da trắng ông ngồi một chỗ cố định.  Ông dùng một tấm vải bố hay một tấm nệm mỏng màu xanh để lót ngồi.  Đều đặn như thế mấy năm nay, tôi nhìn ra dáng lưng và tấm nệm màu nhưng không biết mặt.

Cứ mỗi lần về gần đến công ty là tôi thấy hai người làm việc chung cơ quan mới bắt đầu đi.  Tôi bắt đầu buổi đi của tôi lúc 12 giờ.  Hai người đi lúc 1 giờ.  Hôm nay tôi đi trễ nên khi tôi đi được nửa đường thì thấy họ đang đi về.  Từ xa đã thấy họ nắm tay nhau.  Tôi quay mặt đi hướng khác giả vờ không nhìn thấy họ hy vọng là họ không nhận ra tôi vì tôi đã đeo kính đen.  Gặp họ mỗi ngày đi đâu cũng có đôi tôi nghĩ chuyện gì phải đến sẽ đến.  Người đàn ông chừng giữa thập niên năm mươi.  Người đàn bà tôi không thể đoán tuổi nhưng có lẽ còn trẻ hơn nhiều.  Cô này mặt mũi khắc khổ nhưng được cái dáng gầy.  Ở cái xứ này gầy là đã được xem là dễ nhìn dù mặt cô giống như chim cú.  Cô có cái tên và giọng nói của người Nga.  Còn người đàn ông tuy còn trẻ mà đầu tóc bạc trắng.  Hai người không làm việc chung một ngành nhưng có vẻ như là tình nhân đã mấy năm nay.  Đây là lần đầu tiên tôi thấy họ nắm tay.